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NASA宣布發現與地球相似的新行星

[cn.nytimes,com]

[2015-07-26 20:01:52]

 

開普勒452b行星距離地球1400光年。圖為藝術家創作的概念圖,顯示它圍繞着其恆星旋轉。以這顆行星的大小而論,它正好介於地球這樣的岩石星球和海王星那樣的氣體星球之間。

美國航空航天局(NASA)開普勒行星探測飛船項目的天文學家們在尋找「地球2.0」的工作中取得了些許進展。本周四,他們宣布發現了一顆或許與地球極為接近的行星。


該行星名為「開普勒452b」(Kepler 452b),半徑比地球的一倍半稍大。它環繞一顆類似於太陽的恆星運動,周期為385天,只比地球上的一年略長一點,因此確定地處在「宜居帶」,溫度不冷不熱,表面適合液態水存在——如果它有表面的話。

根據對其他此類系外行星的研究推斷,以這顆新行星的大小而論,它正好介於地球這樣的岩石星球和海王星那樣的氣體星球之間。喬恩·詹金斯(Jon Jenkins)來自負責開普勒項目的NASA艾姆斯研究中心(NASA Ames Research Center),也是《天體物理學報》(The Astronomical Journal)上即將刊發的一篇相關論文的第一作者。他在電子郵件中表示,該行星屬於岩石構造的可能性為50%至62%,具體取決於其主星大小的不確定性。這將意味着,它的質量大約是地球的五倍。


詹金斯博士稱,這樣一顆行星很可能擁有較厚的渾濁大氣層及活火山,引力是地球的兩倍。在新聞發佈會上描述這顆行星時,他引用了約翰·濟慈(John Keats)在《初讀查普曼譯荷馬有感》(On First Looking Into Chapman』s Homer)中的詩句,「於是我有如夜觀星象,忽見有新星游入眼底。」(此處採用余光中譯本——譯註)


為這顆行星提供光照的恆星比太陽古老約15億年,亮度高出20%。詹金斯博士表示,這或許表示該行星存在孕育生命的可能性。


「我們可以把開普勒452b想成是地球的一個表親,但它年齡比較大,塊頭也更大。它提供了一個機會,讓我們理解和思考地球上不斷演化的環境,」他說。「這顆行星在它的恆星的宜居區域內已經活動了60億年,比地球更長,令人驚嘆。如果它具備生命出現的各種必要成分和條件,那麼它孕育生命的機會就相當可觀。」


當被問及是否已經有射電望遠鏡指向這顆行星,以檢測地外生命無線電波時,詹金斯博士說,「我希望如此。」


不過,為了判斷開普勒452b是否應該在潛在宜居星球的光榮榜上佔有一席之地,天文學家們必須直接測量它的質量,而這就需要近距離觀測它圍繞的恆星在被它的引力拖拽時的搖擺。目前來說,這不可能實現,因為開普勒452b距離地球1400光年。


開普勒項目的天文學家們周四公布了一份新的候選名單,而452b是其中第一個有待確認的。開普勒發現的潛在行星的數量至此增加至4696個,其中很多像地球一樣小。加州山景城地外文明搜尋計劃研究所(SETI Institute)的傑夫·庫格林(Jeff Coughlin)表示,「我們是宇宙的麵包屑。」該研究所編製了這份目錄。


於2009年發射的開普勒飛船在四年的時間裡觀測銀河系天鵝座與天琴座的交界處,以發現行星通過導致的恆星亮度的減弱。開普勒的指向系統在2013年失靈,但天文學家們仍在分析它此前搜集到的數據。每次梳理數據時,他們都會發現新的行星。


與此同時,開普勒切換至另一個觀測模式,以便執行名為K2的任務。


NASA舉行此次新聞發佈會的時間是一個重要的周年紀念:在20年前的秋季,日內瓦大學(University of Geneva)的米歇爾·馬約爾(Michel Mayor)和迪迪埃·奎洛茲(Didier Queloz)發現了一顆圍繞着距離地球50光年的恆星飛馬座51(51 Pegasi)旋轉的行星。這是人類發現的第一顆屬於類似太陽的恆星的系外行星。這一發現引發了一場天文學革命。


目前在英國劍橋大學(University of Cambridge)任職的奎洛茲博士在本次新聞發佈會上表示,「我們生活在一個偉大的時代。」


「如果我們保持這種出色而熱情的工作,」他還說,認為未來「會解決在另一顆行星發現生命的問題」並非一個過於樂觀的想法。


天文學家們表示,通過開普勒望遠鏡,他們現在得知,在銀河系2000億顆恆星中,大約有10%可能擁有與地球大小相近的潛在宜居行星,而開普勒452b很可能就是其中之一。這意味着,在距離地球不超過30光年的600顆恆星中,大約有60顆地球級別的宜居行星,而這些行星或許可以通過未來一代的望遠鏡觀測到。


翻譯:土土、許欣

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